Nieuws
05 juli 2018 - Ron Smeets

Worden opvouwbare smartphones ‘The Next Big Thing’? Ooit waren ‘clamshell’ mobieltjes hot. Gaan de eerste opvouwbare smartphones die hype doen herleven?

Het lijkt wel de heilige graal voor de smartphone markt; de opvouwbare smartphone. Al jaren duiken patent aanvragen, concept tekeningen en legio geruchten over wie de eerste écht opvouwbare smartphone op de markt zal zetten. Een paar jaar geleden werd aangenomen dat het in 2017 of 2018 al zover zou zijn. Inmiddels is de algemene verwachting dat we toch tot begin 2019 zullen moeten wachten. De grote vraag is echter of er wel zoveel smartphone gebruikers zijn die met smart zitten te wachten op een toestel dat ze kunnen opvouwen. Veel zal – dat denk in in ieder geval - afhangen van het design en de afmetingen. En dan vooral de dikte van het toestel.

Clamshell mobieltjes waren al eens hot
Ooit waren zogenoemde clamshell telefoons – denk aan de Motorola RAZR, Nokia 2650 of de Samsung SGH-X480 heel erg populair. Ik denk dat iedereen die nu 40-plusser is er wel een gehad heeft in de periode tussen 1998 en 2006. Over het algemeen waren de clamshell telefoons uit die tijd in dichtgeklapte toestand relatief dik maar wel compact. De Motorola RAZR (afbeelding hierboven) was de uitzondering op die regel. Iets groter maar voor zijn tijd ultradun. De populariteit van clamshell mobieltjes kelderde in een rap tempo toen de eerste touchscreen telefoons, met een scherm dat nagenoeg de volledige voorzijde in beslag nam, in de winkels verschenen. Tot die tijd vonden we een scherm van 2.4 of 2.7 inch nog meer dan voldoende voor hetgeen we met de mobiele telefoon deden – veel bellen en af en toe sms’en – maar daarna ging het hard. Behalve in Japan waar veel gebruikers nog altijd clamshell toestellen kopen. Samsung en veel andere (lokale) fabrikanten maken die dan ook nog steeds, maar dan wel met een touchscreen van 4.5 of 5+ inch aan de ‘binnenzijde’. Een wonderbaarlijk gezicht, die toestellen.

De terugkeer van de clamshell, maar zonder numeriek toetsenbord?
Smartphones hadden en hebben veel meer functies. Je kunt ze als GPS navigatie gebruiken maar vooral de vele apps die makkelijk met een of meerdere vingers bediend konden worden ontketenden tussen 2007 en 2010 een heuse touchscreen hype die ook in 2018 nog niet over is. Sommige fabrikanten probeerden aanvankelijk het toetsenbord nog wel te behouden door het zogenoemde slider ontwerp toe te passen waarbij het toetsenbord (numeriek of qwerty) aan de onderzijde uitgeschoven kon worden, maar ook die formfactor verdween uiteindelijk nagenoeg helemaal van het toneel. Op dit moment zijn vrijwel alle toestellen aan de voorzijde een en al scherm waardoor ze soms nog maar nauwelijks van elkaar te onderscheiden zijn. De komst van de ‘notch’ en steeds dunnere randen hebben dat alleen maar erger gemaakt. In dat licht bezien is voor de opvouwbare smartphone nog een rol weggelegd; de terugkeer van het onderscheidend design zodat je weer duidelijke verschillen ziet tussen een Samsung, LG, HTC, Sony etc. De komst van de eerste echt opvouwbare smartphone(s) – waarbij het scherm letterlijk in tweeën gevouwen wordt – zou wel eens de terugkeer van de clamshell hype kunnen inluiden. Maar dan moet het wel goed gedaan worden.

Toch niet dubbel zo dik en half zo groot?
Een toestel als de Galaxy S9 of Huawei P20 Pro in tweeën vouwen waardoor hij half zo groot wordt maar dubbel zo dik heeft mijns inziens geen meerwaarde en is in het gebruik ook nog eens onhandig omdat je hem telkens eerst moet openvouwen voor gebruik. Nee, dan zie ik meer in een design waarbij het toestel in uitgevouwen toestand ongeveer dubbel zo groot is als nu, maar opgevouwen wel even groot en dik blijft al de huidige toestellen. En een always-on-display in de voorzijde verwerkt zodat je direct binnengekomen berichten kunt zien en lezen, oproepen aannemen of weigeren en bellen zonder het toestel te hoeven openklappen. Het concept hieronder – dat van Samsung afkomstig is – lijkt mij wel wat, mits de dikte van het toestel beperkt blijft.

Uitdagingen genoeg
Zoals gezegd wordt er al heel wat jaren gespeculeerd over- en ontwikkeld aan opvouwbare smartphones. Oprolbare – en dus ook opvouwbare – OLED schermen bestaan al enkele jaren en worden ook al op diverse plekken gebruikt. De uitdaging voor de opvouwbare smartphones ligt hem echter in de hoek waaronder het scherm op het scharnierpunt opgevouwen wordt. De straal van de buiging mag slechts enkele millimeters zijn als voorkomen moet worden dat het toestel in opgevouwen toestand niet te dik wordt. Een andere uitdaging is de accu. Smartphones hebben een accu die over de hele lengte van het toestel loopt. Als je die in het midden moet gaan dubbelvouwen dan zul je dus iets moeten bedenken. Twee accu’s wellicht? Maar dan wel met minimaal de capaciteit van één exemplaar. Sterker nog, de opvouwbare smartphone heeft een groter scherm en zal dus ook behoefte hebben aan een nog krachtigere accu om te voorkomen dat het toestel elke dag twee keer opgeladen moet worden. Dan hebben we ook het scharnierpunt nog. Die moet compact maar zeer degelijk zijn. Ook na 10.000 keer open- en dicht klappen. Ik ga er van uit dat de meeste van deze uitdagingen inmiddels beslecht zijn en dat dit ook de reden is dat de ontwikkeling al meer dan vijf jaar (en wellicht nog veel langer) duurt.

Galaxy Round en LG Flex waren geen succes
Een paar jaar geleden probeerden Samsung en LG al eens een buigbare smartphone op de markt te zetten. Dat waren natuurlijk nog lang geen opvouwbare modellen, maar het waren wel goede tests om te zien of smartphone gebruikers een nieuw design of nieuwe form factor wel zagen zitten. Zowel de Galaxy Round van Samsung als de Flex en Flex2 van LG werden geen groot succes. In tegendeel zelfs. Dat wil natuurlijk nog niets zeggen over een eventueel succes – of het uitblijven daarvan – van echt opvouwbare smartphones. We gaan het zien. De kans is in ieder geval heel groot dat we er in 2019 minimaal drie gaan zien verschijnen. Naast Samsung en LG is ook Huawei druk bezig met het ontwikkelen van een opvouwbaar toestel. En ook andere Chinezen als Xiaomi en Oppo zullen niet stil zitten.

We zijn wel klaar voor een nieuw smartphone design, toch?
Tot slot nog dit. Ik heb het al aangehaald maar door het vaak fantasieloze design van de huidige smartphones denk ik dat veel smartphone gebruikers wel klaar zijn om een nieuw design te omarmen. Gewoon weer een toestel waarvan je in één oogopslag ziet dat hij net iets anders is dan 95% van alle andere smartphones. De nieuwe clamshell smartphones zouden zomaar eens die vernieuwing kunnen gaan inluiden. Je gaat er als early adopter in ieder geval mee opvallen, volgend jaar. Mits ze dan ook al in de winkels verschijnen. Die kans lijkt, kijkend naar de stand van de geruchten en andere onbevestigde berichten van dit moment, wel redelijk groot.