Nieuws
11 juli 2018 - Ron Smeets

De laatste stuiptrekkingen van HTC? De Android marktleider van weleer is een zinkend schip met weinig hoop op redding

Ooit was HTC met een marktaandeel van meer dan 90% de onbetwiste Android marktleider. Toegegeven, dat was in de tijd dat er nog maar een paar andere Android smartphones in de winkels lagen en met dat marktleiderschap was het na de agressieve marktbestorming van Samsung snel gedaan. Maar toch, in de eerste jaren dat Android smartphones de wereld begonnen te veroveren was HTC een van de grote spelers. Die tijden zijn helaas al lang vervlogen. Nu lijkt het er op dat de Taiwanese fabrikant aan zijn laatste stuiptrekkingen bezig is. In het tweede kwartaal van dit jaar behaalde HTC een omzet van 2.2 miljard Tawanese Dollar, ofwel 61.7 miljoen Euro. Vergeleken met een jaar eerder, toen het ook al niet meer zo goed ging met HTC, een daling van bijna 70%. Daarbij moet wel aangetekend worden dat HTC eind vorig jaar een groot deel van haar smartphone divisie al aan Google verkocht. Daar vingen de Taiwanezen toen zo’n 900 miljoen Euro voor maar met deze omzetcijfers zal dat geld redelijk snel verdampen.

HTC stond ooit garant voor goede en geavanceerde smartphones
Tot 2012 behoorde HTC bij de marktleiders als het gaat om smartphones. In 1997 werd het bedrijf opgericht en nadat het een jaar of tien vooral bekend stond als maker van mobiele telefoons en met name windows ‘smartphones’ en PDA’s voor andere merken en providers – deels onder de merknaam QTek – besloot HTC vanaf 2007 om ook met eigen merk toestellen de toen nog in de kinderschoenen staande smartphone markt te betreden. HTC had – mede dankzij de voorsprong die men in de jaren daarvoor als maker van PDA’s en Windows Mobile toestellen het opgedaan – in de eerste drie jaar nog een forse voorsprong op de meeste concurrenten (Samsung, LG, Sony Ericsson en Nokia). Daardoor werd het Taiwanese merk zelf een van de marktleiders. Dat kwam ook omdat HTC toestellen – ook al onder de QTek merknaam – bekend stonden als technologisch zeer geavanceerd. Heel veel early adopters kozen bewust voor een HTC smartphone omdat je dan de beste en meest recente mobiele technologie in je handen had. Jarenlang kon de Taiwanese fabrikant zich prima meten met de Galaxy’s van Samsung, Xperia’s van Sony (Ericsson) en andere concurrenten. Zelfs de iPhone was in dit tijd (2008 – 2012) niet zo geavanceerd als de vlaggenschepen van HTC.

HTC smartphones al niet meer populair sinds de One M7
Het ging voor het eerst mis bij HTC met de introductie van de One M7, begin 2013. Concurrenten Samsung en Apple begonnen met respectievelijk de Galaxy S4  en iPhone 5 duidelijk in te lopen op de gemiddelde HTC. Samsung was met de Galaxy S2 en S3 al behoorlijk dicht in de buurt van de HTC’s van die jaren gekomen. Bovendien had Samsung iets agressievere marketing campagnes waardoor de Koreanen heel wat marktaandeel van HTC wist af te snoepen. De Galaxy S4 van Samsung en iPhone 5 van Apple waren de eerste toestellen waarbij de camera – in die jaren een steeds belangrijker wordende functie van smartphones – een heel belangrijke functie speelde. HTC counterde met de One M7 en diens inmiddels beruchte UltraPixel camera. Waar je met de Galaxy S4 en iPhone 5 prima foto’s en video’s kon kieken bleek de 4 megapixel UltraPixel HTC camera een heuse flop. En laat HTC er nu net voor gekozen hebben om vrijwel de gehele marketing campagne van de One M7 af te stemmen op die – in hun ogen de beste – camera. Het resultaat was letterlijk vernietigend voor HTC. De camera, en dus ook het toestel, werd in reviews met de grond gelijk gemaakt en heel veel tech-driven HTC kopers keerden het merk in de jaren daarna de rug toe. Simpelweg vanwege het feit dat je vanaf 2013 met een HTC niet meer de meest technologisch geavanceerde smartphone in handen had.

Het is nooit meer goed gekomen met HTC
In de jaren die volgden worstelden ook de volgende HTC smartphones met heel wat technische problemen. Bij de One M8 koos de fabrikant voor een dual camera. Tegenwoordig de standaard maar toen nog niet klaar voor het grote publiek en bovendien liet de kwaliteit van die camera ook nog heel wat te wensen over. De dual camera verdween weer bij de One M9, maar dat toestel had inferieure specs en werd ook geen succes. Daarna liet HTC de ‘One’ typenaam vallen en in 2016 werd de HTC 10 gelanceerd. Dat toestel was zowel technisch als qua prestaties de beste HTC in jaren. Helaas was het kwaad al geschied. HTC had tussen 2013 en 2016 zoveel krediet verspeeld – en marktaandeel verloren – dat de HTC 10 een typisch gevalletje ‘too little, too late’ werd. Het echte succes bleef uit en ondanks een hele kortstondige opleving bleven de omzetten dalen en waren de winsten van weleer inmiddels zware verliezen geworden. Ook de HYC U11(+) en diverse goedkopere Desire smartphones konden daar niets aan veranderen.

Google redt de Pixel2 en Pixel2 XL en geeft HTC een beetje lucht
In 2017 leek het er op dat HTC aan de rand van de afgrond stond. Sterker nog, dat leek niet alleen zo, maar het was ook zo. HTC had wel nog een deal met Google gesloten voor de ontwikkeling en productie van de nieuwe Pixel smartphones. De situatie bij de Taiwanese fabrikant verslechterde echter zo snel dat Google in alle haast besloot de smartphone divisie van HTC voor ruim 1 miljard dollar in te lijven. Zo werd voorkomen dat HTC failliet ging en de Pixel 2 en Pixel 2XL mee zouden verzuipen. Het geld gaf HTC zelf weer een beetje lucht en de fabrikant besloot vervolgens om zich toch vooral in te gaan zetten op andere technologieën. De groeiende VR brillen en Health markt. De HTC Vive is een van de duurdere maar ook een van de betere VR brillen en systemen. Helaas zo duur dat je ze nog nauwelijks bij consumenten ziet, maar ze worden wel veel gebruikt in de automotive, gaming en andere markten. Met name door ontwikkelaars of voor bedrijfsspecifieke toepassingen. Toch was HTC er kort na de Google overname ook als de kippen bij om te roepen dat smartphones de komende jaren een belangrijk speerpunt voor de fabrikant zouden blijven. De komst van de HTC U12 bevestigde dat eerder dit jaar. Helaas is ook dat toestel weer geen succesnummer. De vernieuwde Edge Sense functie waarbij fysieke knoppen verleden tijd zijn, heeft nogal wat kinderziektes en ook de camera blijft een achilleshiel voor HTC.

Haalt HTC als smartphone fabrikant het eind van 2018?
Dat is een vraag die ik ooit – in 2015 – ook al eens stelde en beschreef. Toen bleek het antwoord ‘ja’ te zijn, ondanks dat menigeen dacht dat het doek dat jaar al zou vallen; ik ook. Het blijft natuurlijk koffiedik kijken, maar het feit dat HTC onlangs bekendmaakte dat ongeveer een kwart van het resterende personeel op straat gezet moet worden maakt de kans dat het doek in 2018 toch echt gaat vallen wel een stuk groter. Na de ontslagronde – die 1500 personeelsleden treft - zullen er nog minder dan 5000 mannen en vrouwen bij HTC op de loonlijst staan. In 2013 waren dat er nog bijna 20.000. Hoe dan ook, bij HTC hebben de bobo’s, aangevoerd door CEO en medeoprichter Cher Wang, er nog alle vertrouwen in. Tsja, ze kunnen natuurlijk ook weinig anders zeggen, maar mijns inziens zitten ze op een zinkend schip en moeten ze hopen op redding van buitenaf. De 900 miljoen euro van Google was niet voldoende. De vraag is echter of er wel een fabrikant is die nog heil ziet in HTC als smartphone maker. We gaan het zien!