Nieuws
03 mei 2019 - Luc Meijs

We betalen teveel voor smartphones! FTC: schuld ligt bij chipmakers

Volgens de Federal Trade Commission (FTC) betalen we veel te veel voor onze mobieltjes. De schuld ligt echter niet bij fabrikanten als Apple en Samsung. Het bureau wijst chipmakers zoals Qualcomm aan als veroorzaker van de hoge prijzen van onze smartphones. Deze fabrikanten zijn eigenaar van belangrijke draadlozetechnologiepatenten en chips die in een groot deel van onze smartphones te vinden zijn. Hierdoor bevinden ze zich in een unieke monopoliepositie en kunnen zo een flink percentage van de smartphoneprijs afdwingen in ruil voor gebruik van hun technologie.
 
Belasting op mobiele telefoons
 
Chipmaker Qualcomm brengt bedrijven als Apple een vast percentage van de totale prijs van een smartphone in rekening, in ruil voor het recht om technologie te gebruiken. Deze percentages variëren. Qualcomm berekent doorgaans rond 5% van de waarde van een apparaat, dit tot een maximum van ongeveer 20 USD per apparaat. Telefoonfabrikanten zoals Huawei en Apple stellen dat Qualcomm op die manier een te groot deel van elke telefoonverkoop opeist. Als ze weigeren te betalen, dan stopt Qualcomm simpelweg de toevoer van belangrijke chips. De FTC bestempelt dit als oneigenlijke “belasting” op onze mobiele telefoons die de prijzen onnodig opdrijft en die de concurrentie schaadt. Voor de rechtbank beschuldigde Apple topman Tony Blevins de chipmakers van machtspolitiek. Volgens Blevins zei Qualcomm president Christiano Amon tijdens onderhandelingen in 2013: ‘’Ik ben je enige keuze en ik weet dat Apple het zich kan veroorloven om het te betalen’’.
 

Apple overwoog in 2013 om Intel-chips te gebruiken in de iPad Mini 2, maar ze lieten dit idee vallen omdat Qualcomm een korting bood voor het exclusief gebruiken van hun chips. De FTC stelt dat dit ervoor zorgde dat Apple de WiMax 3G standaard (die door concurrent Intel werd ondersteund) niet overnam. Qualcomm CEO Steven Mollenkopf verklaarde dat juist Apple degene was die de exclusiviteitsovereenkomst nastreefde. De Amerikaanse fabrikant maakt sinds 2016 gebruik van draadloze Intel-chips. Onlangs heeft de fabrikant Intel buitenspel gezet en toch weer Qualcomm als chipmaker geaccepteerd voor hun smartphone 5G modems.
 

Patenten en licenties
 
Mollenkopf geeft aan dat Qualcomm bedrijven verplicht om hun patenten in licentie te nemen. Qualcomm beargumenteert dat dit om legitieme zakelijke redenen gebeurt. Volgens de chipmaker rekenen ze een afzonderlijk patentrecht voor hun chips omdat ze de prijs van intellectueel eigendom niet meetellen. Qualcomm beweert dat deze patent-royalty overeenkomst al dateert van jaren terug. Ook hebben ze deze “patent-royalty” tarieven niet verhoogd ondanks dat hun marktaandeel wel enorm gestegen is. De FTC vervolgt chipmaker Qualcomm in dit kader voor schendingen van de Antitrustwetgeving in 2017, echter bereikte de zaak nog geen doorbraak. Het is slechts een van de vele juridische conflicten die Qualcomm sinds 2015 over zich heen krijgt. De chipmaker geeft als verdediging aan dat het bedrijf meer concurrentie dan ooit ondervindt op de huidige chipmarkt. Verder wijzen ze op een 34% daling van de gemiddelde smartphone-prijs tussen 2010 en 2017, dit als bewijs dat deze bedrijfspolitiek de concurrentie niet heeft geschaad. Hun chipmarktaandeel is de afgelopen jaren sterk gedaald door concurrenten als Intel, MediaTek en Samsung, aldus Qualcomm zelf. Als FTC deze zaak tegen Qualcomm wint, kunnen de smartphone prijzen dalen. Maar of dat inderdaad gebeurt, is maar de vraag. Fabrikanten kunnen ook simpelweg deze kosten besparen en ze niet aan de consument toe laten komen. Mocht Qualcomm deze zaak verliezen, dan is het wel zeker dat de chipmaker hun complete bedrijfsmodel gaat herzien. Dit is sterk afhankelijk van deze patentlicenties.